¿Sabes que significa cada tatuaje?

Un signo de clase

Para los guerreros maoris, los tatuajes indicaban el linaje de cada persona, y los conectaba con sus antepasados, los dioses y la madre Tierra

Desde la antigüedad, en todas las civilizaciones se ha alterado la apariencia del cuerpo con marcas indelebles que penetran bajo la piel. El significado de los tatuajes, pero, ha variado drásticamente a lo largo del tiempo, y pueden indicar prestigio social o convertirse en el estigma de los peores delincuentes.

Una cuestión de familia

En Nueva Zelanda, los temidos guerreros maoris, de ferocidad legendaria, utilizaban un código visual sagrado que conectaba cada cual con su linaje, y que relligava los vivos con los ancestros, los dioses y la madre Tierra. Lo tu moko era el arte de esculpir la piel con escarificaciones, es decir, con cortes más que con punzadas, donde después se aplicaba el pigmento hecho con ceniza y grasa. El simbolismo de los diseños, formas espirales simétricas —que los hombres exhibían a la cara, los muslos y los glúteos, y las mujeres a la barbilla y los alrededores de la boca— estaba estrechamente ligado al orgullo de pertenecer a una alcurnia que conservaba unos valores hereditarios muy marcados.

Cuando morían individuos ilustres, se procedía al ritual llamado paki paki mahunga (‘secado de la cabeza’) para honrar su memoria. Estas cabezas, toi moko, eran auténticos tesoros, codiciados en todo el territorio. Los exploradores occidentales hicieron numerosas descripciones para alimentar la reputación de los maoris como auténticos salvajes, y se interesaron para adquirir, pero topaban siempre con una negativa rotunda.

Pero entre el 1806 y el 1845, cuando la población autóctona desencadenó violentas guerras intertribales, los guerreros maoris accedieron a intercambiar jefas a cambio de fusiles y pólvora. Empezó así un tráfico de reliquias que creció exponencialmente, hasta el punto que para hacer frente a la demanda creciente, la costumbre del tatuaje facial y el secado de las cabezas se extendió en las clases bajas de la sociedad.

Con el tratado de Waitangi de 1840, que más de quinientos jefas tribales firmaron con el imperio Británico, llegó el proceso de modernización y de cristianización que hizo bajar la popularidad de los tatuajes, que acontecieron símbolo de resistencia contra los blancos. Desde la década de 1990 hay un resurgimiento de la práctica entre hombres y mujeres, hecha ahora con máquinas eléctricas, como parte de la reivindicación de la cultura tradicional y de la identidad ancestral de los isleños.

Los tatuajes faciales

En la América precolombina, son numerosos los ejemplos de culturas tatuadas. La prueba material más antigua es una máscara paleoesquimal del 1500 aC encontrada en la isla de Devon, al círculo polar ártico, que presenta numerosas marcas lineales como las que las mujeres inuit lucen todavía hoy. En la Norteamérica, el tatuaje facial era abundante entre las tribus indígenas antes de la llegada del hombre blanco, con un amplio abanico de prácticas rituales.

Como vehículo privilegiado para la comunicación humana, la cara aconteció el centro para transmitir información relativa a la pertenencia social o religiosa, además de decorarse con criterios de belleza, fuerza y valentía. Por ejemplo, a las grandes llanuras, las mujeres sioux de las tribus dheigha y chiwere recibían “marcas honoríficas” al frente por sus poderes dispensadores de vida: círculos azules, simples o dobles, que representaban los cuerpos celestes. Entre los omaha, a las mujeres de la “sociedad bendita de la noche”, y entre los Ponca, a las de la “sociedad de la danza de las hijas de la cabeza”, se los tatuaba un sol al frente y una estrella de cuatro puntas al pecho. Estas marcas, investidas de grande poder, tenían que ser ganadas con acciones de mérito que valieran el reconocimiento de la tribu y no era posible eliminar el tatuaje bajo ningún concepto!

También este era el caso de los tatuajes asociados a la cultura guerrera y el chamanismo masculino, como las marcas sagradas asociadas con los espíritus protectores (manitú) que exigían, primero, actas de valentía y honores de guerra, y, después, intensos sacrificios y una purificación ritual en soledad. Entre los assiniboine se recibía un tatuaje con el primer muerto en combate; entre los kansa había que matar siete enemigos o capturar seis caballos, y entre los osage había que cumplir los trece hechos de armas sagrados. El profundo valor simbólico del tatuaje, vinculado estrechamente con los mitos, estaba ligado al hecho que la pervivencia de la tribu dependía de la fuerza y el valor del guerrero.

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